Connaissance des Arts

Le saviez-vous ? : Le symbolisme et la peinture onirique


Estimant que le réel n’est pas réductible à la matière, les peintres dits « symbolistes » préfèrent suggérer un monde imaginaire fait de signes et de symboles. Ce courant aux contours peu définis est un état d’esprit et non une école.

Gustave Moreau, la passion de la mythologie

Le souhait d’échapper à la pensée rationaliste imposée par la science est le caractère dominant du symbolisme. Les paysages oniriques de Gustave Moreau (1826-1898) font de lui le chef de file de ce mouvement. Ce sont près de 8 000 pièces que lègue Gustave Moreau, illustrant pour la grande majorité d’entre elles des figures bibliques et mythologiques, l’artiste ne cessant de revisiter la tradition littéraire et ses légendes. Dans L’Apparition (1875), qui illustre un épisode de l’Évangile de saint Mathieu, la tête coupée et dégoulinante de sang de saint Jean Baptiste est offerte à Salomé, danseuse orientale. L’histoire de la fille du roi Hérode est l’un des thèmes emblématiques de la fin du XIXe siècle.
« Un mystique en plein Paris ? » C’est ainsi que l’écrivain Joris-Karl Huysmans décrit Gustave Moreau dans son manuel de l’esthète décadent À rebours (1884). Sa peinture visionnaire séduira aussi bien Dalí que Breton.

Gustave Moreau, L’Apparition, non daté, huile sur toile, 142 x 103 cm, musée Gustave Moreau, Paris

Odilon Redon, l’inconscient fait œuvre

Pour mettre « la logique du visible au service de l’invisible », Odilon Redon (1840-1916) explore le monde de l’imaginaire qui devient le thème central d’une œuvre très personnelle où l’inconscient est sa source d’inspiration. Redon appelle « Noirs » l’ensemble de son œuvre de jeunesse réalisée principalement au fusain et à l’encre dans des teintes sombres pour mieux souligner les ombres et les tourments de l’âme humaine. Son premier album de lithographies s’intitule Le Rêve (1879).
L’artiste s’ouvre peu à peu à la lumière à partir de 1890, s’exclamant : « J’ai épousé la couleur ! » Ses thèmes deviennent moins tourmentés, plus lyriques. Il va même jusqu’à réaliser des fresques décoratives où les jaunes et les oranges éclatent. En marge des courants artistiques, Redon est incompris du public de son temps. Ce sont les surréalistes, au début du XXe siècle, qui, les premiers, perçoivent l’étrange génie de ses motifs extraordinaires.

Odilon Redon, Le Cyclope, vers 1914, huile sur carton monté sur panneau de bois, 66 x 53 cm, musée Kröller,-Müller

Hodler et le parallélisme

Le peintre suisse Ferdinand Hodler (1853-1918) évolue de l’académisme vers le symbolisme. Dans La Nuit, chef-d’œuvre du genre, l’artiste se représente arraché à son sommeil par le fantôme de la Mort et entouré de dormeurs enlacés. Caractéristique de la manière du peintre, ce tableau met en œuvre un procédé abondamment utilisé par ce dernier nommé le « parallélisme ». Hodler définit ce principe de composition comme « toute sorte de répétitions de formes semblables, associée à des répétitions de couleurs ».

Ferdinand Hodler, La Nuit, 1889-1890, huile sur toile, 116,5 x 299 cm, Kunstmuseum de Berne


Deux expositions mettent actuellement à l’honneur les artistes symbolistes en France : « La porte des rêves – Un regard symboliste », à découvrir à la Propriété Caillebotte à Yerres jusqu’au 29 juillet et « Âmes sauvages. Le symbolisme dans l’art des pays baltes », présentée au musée d’Orsay jusq’au 15 juillet.


Apprenez-en plus et faites le tour du monde des arts à travers les siècles avec L’Histoire de l’Art pour les nullissimes, par Alexia Guggémos, aux Éditions « Pour les nuls ».

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