Connaissance des Arts

Exposition « Peintures des lointains » : les avatars d'une collection


« Olives », « Tabac », « Caoutchouc », « Alfa », « Bananes », « Copal », « Ricin », « Benjoin »… Il y a beaucoup à lire sur les deux toiles présentées à l’entrée de l’exposition « Peintures des lointains ». Leur titre ? Principales exportations d‘origine végétale. Les produits sont représentés avec soin et leurs noms écrits en lettres d’or. On en oublierait presque les « petites mains », regroupées ethniquement, qui cueillent, ramassent, récoltent ou transportent lesdits produits au sein d’une forêt luxuriante. Arabes, Africains ou Asiatiques, les ressortissants de l’empire colonial français accomplissent sagement leurs tâches. Ces œuvres de commande, signées Géo Michel, pseudonyme de Michel Georges Dreyfus (1885-1985), proviennent du musée permanent des Colonies, futur musée des Arts d’Afrique et d’Océanie dont les collections ont été transférées au musée du quai Branly – Jacques Chirac en 2006. La plupart des « Peintures des lointains », exposées pendant un an sur la mezzanine ouest, ont la même origine. S’y ajoutent quelques acquisitions, dons et legs récents.
Construit par Albert Laprade près de la Porte Dorée, à l’extrémité est de la capitale, ce « temple-palais » de style Art déco fut le seul bâtiment pérenne de l’Exposition coloniale internationale de Paris dont le maréchal Lyautey assura le commissariat général et qui attira huit millions de visiteurs au bois de Vincennes, entre mai et novembre 1931. Accrochés au milieu des dioramas et des vitrines d’échantillons de plantes, les panneaux de Géo Michel ornaient la section dite « de synthèse », aménagée au premier étage et ainsi définie dans le Guide officiel : « Une vue synthétique de notre effort colonial en tous les domaines, depuis 1870 ». Ils s’inséraient parfaitement dans le décor de l’édifice qui, à l’extérieur comme à l’intérieur, exaltait les « échanges réciproques » entre les colonies et la métropole. Des échanges vivement contestés par les opposants à la colonisation. En 1930, une affiche éditée par le Parti communiste français et le syndicat CGTU, hostiles à la célébration du Centenaire de l’Algérie, réclamait « l’indépendance des peuples coloniaux ». On y voyait un homme enchaîné se débattant au-dessus d’un amoncellement de sacs de céréales, phosphate ou sel et bidons de pétrole. Certains de ces produits apparaissent nommément sur la façade du musée. Même propagande par l’image mais autre discours. Le gigantesque et foisonnant bas-relief du sculpteur Alfred Janniot célèbre les Apports économiques des colonies à la France. Dans la salle des Fêtes, les fresques de Pierre Ducos de la Haille ont pour thème Les Apports de la France aux colonies. Drapée dans une toge écarlate, une femme offre les colombes de la Paix aux cinq continents. Figures allégoriques et scènes édifiantes symbolisent la Justice, le Travail, la Liberté, le Commerce et autres « bienfaits » de la colonisation.

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